El "Chino" llegaba a la cita planetaria de Sydney 2000 como carta segura para medalla olímpica. Su brillante carrera llenaba de esperanzas a los chilenos de que él sería quien se trajera desde el país oceánico la primera presea dorada de la historia del deporte nacional. Su participación en singles y dobles, junto a un Nicolás Massú que recién iniciaba su carrera, prometía doble sorpresa. Sin embargo, la historia terminó siendo la misma de siempre.

En un día como hoy, Chile se amanecía, a pesar de los estragos de las celebraciones de las primeras Fiestas Patrias del nuevo milenio, para reunirse en torno a los televisores para ver el debut de Marcelo "Chino" Ríos en el tenis singles de los Juegos Olímpicos de Sydney 2000. Aunque la carrera del ex número 1 del mundo estaba pasando por tiempos complicados, los papiros que lo antecedían mantenían incólumes las esperanzas del pueblo chileno de que el "Chino" renacería en gloria y majestad en su primera participación en una cita olímpica, antes de que éste contara como torneo ATP.

Ni siquiera la polémica que había protagonizado en la ceremonia de apertura de los juegos, cuando se opuso a ser el abanderado nacional al conocer, horas antes del inicio de la celebración, que la Federación de Tenis y el Comité Olímpico de Chile le habían negado entradas a sus padres dejándolos sin asistir a tan importante evento. Los sueños del primer oro olímpico de la historia nacional, que hasta ese entonces solamente había conocido de "casi casis" y "triunfos morales", seguían intactos, por más que algún patriota señalara en los medios que este gesto lo iba a "mufar" en un futuro no muy lejano.

Llegó el gran día para Marcelo y el argentino Mariano Zabaleta era su primer escollo en su camino a la final. Ambos habían estado presentes en esa recordada serie de la Copa Davis meses atrás, cuando parte de la  barra chilena protagonizó graves incidentes que dejaron a los dos equipos sin poder disputar el repechaje al grupo mundial ante Marruecos, por lo que se veían aires de revancha en la cancha dura del NSW Tennis Centre, ubicado en el Parque Olímpico de la ciudad australiana.

Con el fuerte calor enmarcando el match, el "Chino" se quedaba con el primero 7/6 tras un duro duelo de 1 hora y 4 minutos con el trasandino. El set fue tan disputado que tuvieron que definirlo con un tiebreak, el cual fue para el nacional por 10-8. En el segundo, Ríos empezó a bajar su nivel y fue superado por Zabaleta 4/6, quien empezaba a mostrar su mejor tenis.

Con el partido 1-1 en los parciales, todo se definiría en el tercer set y aquí ocurrió el momento, que dicen los más "cabaleros", terminó por cerrar el triste final de su primer y último singles olímpico. Pidió al público que le pasaran una bandera nacional, para celebrar un posible triunfo o quizá para conectarse con los millones de chilenos que lo veían tras la azul cortina del Pacífico sur. Lo cierto es que el santiguino no pudo sumarse a Nicolás Massú y terminó eliminado del torneo al caer 7/5 en el set definitivo con el argentino.

El dobles del 21 de septiembre se veía como una nueva oportunidad para que el "Chino" mostrara que todavía "se podía", pero junto con Massú quedaron eliminados 6/3 6/4 en primera ronda contra los coreanos  Hyung - Taik Lee y Yong - II Yonn. 

Tras este doble traspié, la carrera de Marcelo Ríos nunca más fue la misma. Con más compañía que los escándalos faranduleros, las lesiones y sin obtener los resultados de antaño, que dejaron su nombre en la historia del tenis mundial con marcas como ser el único tenista  en haber sido el n°1 del mundo en las categorías de junior, senior y profesional,  el primer iberoamericano en alcanzar el n°1 del ranking mundial ATP, el primero en el mundo lográndolo sin haber ganado ningún Gran Slam y ser el primer jugador en la historia en ganar los tres Masters Series de arcilla en un solo año (Montecarlo, Roma y Hamburgo en 1999), decidió seguir en el circuito por cuatro años más, cuando sintió que ya era tiempo de decir adiós a su corta pero brillante carrera en el deporte blanco.

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

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